Gigafactoría: ¿qué es y cómo funciona?

La electricidad se ha posicionado en los últimos tiempos como una buena alternativa para asegurar una movilidad sostenible en la automoción, y para que así siga siendo están las gigafactorías. Un viaje para comprender su naturaleza.

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Cada vez son más las marcas que construyen este tipo de instalación con el fin de abastecer a sus distintos modelos de coches eléctricos. La emergencia climática y las restricciones en materia de movilidad hacen que el tiempo apremie para los fabricantes, y por eso es una realidad cada vez más frecuente de ver.

Hablamos de las gigafactorías, un término que lleva poco tiempo relativamente en nuestro vocabulario y que fue popularizado por una compañía de renombre en la industria de la automoción, y ellas van a protagonizar la nueva entrada de TopDriverz. Por ello, si en un futuro os habéis planteado compraros un auto eléctrico y tenéis curiosidad por parte del proceso que conlleva su fabricación, os animamos a seguir leyendo.

Tras la introducción habitual, es el momento de poner el foco en el verdadero significado de gigafactoría, así como en los diferentes aspectos que le definen y le diferencian de otras edificaciones orientadas a la fabricación y elaboración de productos determinados. Vamos al lío.

¿Qué es una gigafactoría?

Como hemos comentado al principio de este texto, la palabra gigafactoría es un término joven. Su precocidad se debe a la popularidad que alcanzó en el año 2014, momento en el que Tesla inauguró la suya en el estado de Nevada (Estados Unidos). Analizando detenidamente el vocablo, se puede decir que parte de su origen viene del griego: “giga” significa en esta lengua gigante.

La otra parte está ligada íntimamente con las unidades eléctricas a las que hace referencia: los gigavatios y los gigavatios-hora. Un gigavatio-hora (GWh) equivale a un millón de kilovatios-hora (kWh) y ambos son múltiplos del vatio-hora (Wh). En cualquier caso, expresan potencia eléctrica por un tiempo determinado, o lo que es lo mismo: la energía eléctrica que puede producir un elemento en cuestión de un determinado periodo de tiempo.

Por lo tanto, una gigafactoría es una fábrica que tiene la capacidad de producir baterías con una capacidad de almacenamiento por encima de un gigavatio-hora. Por ello, es preciso indicar que 1 GWh es la energía necesaria para que sea posible mantener una potencia constante de 1 GW durante los 60 minutos que tiene de duración ese periodo de tiempo que viene incluido en su nombre.

En las fichas que tienen los coches eléctricos con sus diferentes características, se cita la cantidad de kWh que goza su batería, lo que traducido a una gigafactoría es un indicador de la capacidad que tiene para producir la mayor cantidad de baterías o un determinado número de estas con más capacidad de almacenamiento.

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¿Qué más cosas se hacen en una gigafactoría?

No solamente se elaboran esas baterías con más de un GWh de capacidad, sino que también se reciclan determinados componentes con la intención de reducir el impacto medioambiental que implica su ensamblaje, o para darles una segunda vida, así como reducir los costes operativos que se derivan de su montaje.

Las baterías son el componente clave de los coches eléctricos y, a su vez, el más costoso. Hasta hace poco tiempo, empresas tecnológicas de renombre como Samsung SDI y LG Chem se responsabilizaban de esa labor de producción para los vehículos previo acuerdo con las marcas de turno, pero cada vez cogen más fuerza las gigafactorías propias de dichas marcas por las razones que se han citado al principio, a lo que hay que sumar una reducción de costes importante si se encuentran en Europa, o en su país o continente de origen.

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¿Qué marcas cuentan con una gigafactoría?

Tras explicar en qué consiste básicamente una gigafactoría y cómo es su funcionamiento, es el momento de echar un vistazo a las distintas firmas dedicadas a la automoción que cuentan con este tipo de infraestructura en propiedad.

1 Tesla

La marca pionera en este tipo de construcción fue Tesla con esa inauguración en junio de 2014 de la gigafactoría que construyó en Nevada. Se trata de un edificio que roza los 180.000 metros cuadrados de superficie, aunque goza de 492.000 m2 en concepto de espacio funcional a distintas alturas. Por aquella época, la producción mundial de batería de iones de litio se encontraba en torno al medio millón, y ese fue el objetivo de producción que se marcó la firma estadounidense.

Para tener una referencia, en el ecuador del año 2018 ya registraba un índice anual de producción cercano a los 20 GWh, lo que le situaba como la planta con mayor volumen a nivel mundial y le permitía presumir de producir más baterías en concepto de kWh que la suma del resto de fabricantes de coches que hay en el planeta.

Más tarde, Tesla ha ido abriendo más gigafactorías por el mundo, concretamente en Búfalo (Estados Unidos), Nueva York, Shanghái (China) y en Berlín (Alemania). Es importante decir que esta última fue la que abrió el camino en Europa. La de Búfalo, además, produce paneles solares desde el año 2017, y se marcó como objetivo convertirse en el mayor espacio de fabricación de este producto a nivel mundial, pero no se consiguió, y lo que es más grave: se destruyeron empleos.

La de Shanghái, también llamada Gigafactory 3, fue la primera fábrica 100 % extranjera de vehículos en el país chino y, a su vez, la primera que abrió Tesla más allá de su Estados Unidos natal. En términos anuales, ha alcanzado ese medio millón de unidades de coches, lo que le ha valido un sorpasso a la factoría que tiene en Fremont (California) y que fue inaugurada varios años antes que la de Nevada (2010). Musk ha realzado la importancia que tiene este espacio en el devenir de la compañía, ya que según él tiene “la mejor calidad y el coste de fabricación más bajo”.

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La última en llegar será la de Berlín, y decimos será porque la producción está empezando con varios meses de retraso (tenía que haber arrancado en junio de 2021 y se esperaba que se pospusiera hasta diciembre a no más tardar). Su puesta en marcha obedece a la ambición de Tesla por convertirse en la marca líder de autos eléctricos en el viejo continente. Cuando por fin funcione a pleno rendimiento, la marca estadounidense espera ensamblar 10.000 Tesla Model Y cada semana, lo que en caso de conseguir le permitiría crecer su producción anual más allá del medio millón.

Por supuesto que este lugar le va a ayudar a ahorrar en los costes que corresponden a la fabricación de los coches, donde entran en juego indudablemente las baterías, y es que hasta que llegue ese momento, las baterías que se encargan de mover el Tesla Model Y (fabricado en Alemania) van a tener que venir de China y de su planta de Shanghái. Y ese horizonte no se va a empezar a vislumbrar hasta que se ponga de acuerdo con las autoridades germanas, para lo que tiene que demostrar que sus planes son coherentes a lo que han plasmado en los informes ya aprobados.

No obstante, ha habido polémica de por medio ya que al principio Tesla aseguró que iba a necesitar unos 3.6 millones de metros cúbicos de agua pero rebajó sus expectativas tras las advertencias de asociaciones ecologistas de que eso no era posible. En cualquier caso, cuando todos los líos burocráticos se solucionen, quieren mantener al menos esa cantidad de medio millón de coches al año y producir 50 GWh de capacidad mediante sus baterías.

2 Grupo Volkswagen

Precisamente un grupo alemán como Volkswagen ha emprendido la construcción de una gigafactoría recientemente, y para ello ha elegido la localidad de Sagunto (España, Valencia). Para quienes se preguntan por qué el conglomerado germano ha elegido esta ubicación, es conveniente indicar que el factor principal que ha impulsado esta decisión es la disponibilidad de nuevo suelo industrial a un precio asequible en el seno del parque empresarial conocido como Parq Sagunt II.

Además, también ha sido importante la predisposición de las autoridades regionales a adaptarse a las necesidades de la empresa, ya que tiene bajo su custodia gran parte de los terrenos, que están constituidos por 5.6 millones de metros cuadrados. En ellos darán trabajo, en principio, a más de 3.000 personas a partir de 2026, fecha en la que se espera que esté lista para producir una capacidad de 40 GWh.

Sin embargo, no es la única que Volkswagen va a construir ya que se ha marcado el objetivo de abrir seis centros de este tipo en Europa hasta 2030 con capacidad de producir 240 GWh anuales. Antes de saberse que iba a emprender ese proyecto en España, ya había anunciado otras dos en su Alemania natal, concretamente en la localidad de Salzgitter, y en la localidad de Skelleftea (Suecia).

La primera de ellas echará a andar en 2025, para lo cual contará con 500 trabajadores encargados de tareas como la producción de las celdas de batería unificadas para el segmento de volumen del grupo VAG. Al principio se espera que tenga una capacidad de 20 GWh, pero está previsto que se duplique más tarde.

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3 Stellantis (PSA + FCA)

PSA y Fiat Chrysler han unido recientemente sus caminos bajo este nombre, lo que ha hecho necesario incrementar el suministro de baterías y de construir su tercera gigafactoría. En Francia a partir de 2023 y en Alemania desde 2025 se levantarán las primeras obedeciendo a su estrategia sostenible, que tiene como objetivo que el 70 % de sus ventas en Europa esté conformado por coches enchufables para 2030.

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